Las emociones cambian nuestro ADN

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“Creo, luego existo” es quizás la frase más conocida en la filosofía occidental.

Incluso si los filósofos y los escépticos de inclinación mecánica cuántica que creen que estamos viviendo una ilusión tienen razón, pocas bromas existenciales impactan con una simplicidad tan profunda y accesible. El único inconveniente es que, en opinión de Descartes, “nosotros”, nuestros pensamientos, nuestras personalidades, nuestras “mentes”, están en su mayoría divorciados de nuestros cuerpos.

El francés polimático y otros filósofos dualistas propusieron que si bien la mente ejerce control sobre nuestra interacción física con el mundo, existe una clara delimitación entre el cuerpo y la mente; que nuestras formas materiales son simplemente viviendas temporales para nuestras almas inmateriales.

Pero siglos de ciencia argumentan en contra de una plataforma de choque corporal. El cuerpo y la mente parecen estar inextricablemente unidos. Y los hallazgos de un nuevo estudio publicado por un grupo canadiense sugieren que nuestro estado mental tiene una influencia física medible en nosotros, más específicamente en nuestro ADN.

La investigadora principal, la Dra. Linda E. Carlson y sus colegas descubrieron que, en pacientes con dolencias crónicas, la participación en el grupo de apoyo y la meditación de atención plena, una forma adaptada de meditación budista en la que los profesionales se centran en los pensamientos y acciones actuales sin juzgar, ignorando rencores del pasado y preocupaciones futuras: están asociadas con la longitud preservada de los telómeros.

Los telómeros son extensiones de ADN que cubren nuestros cromosomas y ayudan a prevenir el deterioro cromosómico; los profesores de biología a menudo los comparan con las puntas de plástico en los cordones de los zapatos. Los telómeros acortados no se sabe que causan una enfermedad específica per se, pero se reducen con la edad y son más bajos en personas con dolencias crónicas, diabetes, enfermedades cardíacas y altos niveles de estrés. Queremos nuestros telómeros intactos.

En el estudio de Carlson, los sobrevivientes de dolencias crónicas, angustiados se dividieron en tres grupos. El primer grupo fue asignado aleatoriamente a un programa de recuperación de 8 semanas que consistía en meditación consciente y yoga; la segunda a 12 semanas de terapia grupal en la que compartieron emociones difíciles y fomentaron el apoyo social; y el tercero era un grupo de control, que solo recibió un curso de manejo del estrés de 6 horas. Un total de 88 mujeres completaron el estudio y analizaron su sangre para determinar la longitud de los telómeros antes y después de las intervenciones. Los telómeros se mantuvieron en ambos grupos de tratamiento pero se acortaron en los controles.

El trabajo anterior insinuó esta asociación. Un estudio dirigido por el gurú de la dieta y el estilo de vida Dr. Dean Ornish de 2008 informó que la combinación de una dieta vegana, control del estrés, ejercicio aeróbico y participación en un grupo de apoyo durante 3 meses resultó en una mayor actividad de la telomerasa en hombres con dolencias crónicas. La enzima que mantiene los telómeros al agregar ADN a los extremos de nuestros cromosomas. Un trabajo más reciente sobre la meditación reportó hallazgos similares. Y aunque pequeño y no aleatorizado, un estudio de seguimiento de 2013 realizado por Ornish, nuevamente analizando pacientes con dolencias crónicas, descubrió que las intervenciones en el estilo de vida están asociadas con telómeros más largos.

Los beneficios biológicos de la meditación en particular se extienden mucho más allá de la preservación de los telómeros. Un trabajo anterior de Carlson descubrió que en los pacientes con dolencias crónicas, la atención plena se asocia con niveles más saludables de la hormona del estrés cortisol y una disminución de los compuestos que promueven la inflamación. Además, como ella señala, “se ha demostrado que, en general, las personas sanas en un programa de reducción del estrés de mindfulness basado en el trabajo producen títulos de anticuerpos más altos para la vacuna contra la gripe que los controles, y se ha realizado un trabajo prometedor para analizar los efectos de la atención plena en el VIH y diabetes ”. Los hallazgos anteriores también muestran que el alto estrés aumenta el riesgo de infecciones virales, incluido el resfriado común, así como la depresión y las enfermedades cardiovasculares.

El potencial terapéutico de la intersección mente-cuerpo es bien conocido. La biorretroalimentación, en la que los pacientes revestidos de sensores aprenden a conocer y controlar varias funciones fisiológicas, ha existido durante décadas y se usa para tratar el dolor, el dolor de cabeza, la presión arterial alta y los problemas de sueño, entre muchas otras afecciones. Y, por supuesto, está el efecto placebo, el beneficio psicobiológico complicado pero muy real que se obtiene de las expectativas de un paciente de un tratamiento en lugar del tratamiento en sí.

Aunque es optimista de que los enfoques meditativos y sociales son medios mentales para un mejor bienestar físico, y no solo psicológico, Carlson cubre con razón. “El significado del mantenimiento de la longitud de los telómeros en este estudio es desconocido. Sin embargo, creo que procesar emociones difíciles es importante tanto para la salud emocional como física, y esto se puede hacer tanto a través del apoyo grupal con expresión emocional como a través de la práctica de meditación de atención plena ”, dice ella.

Carlson se pregunta si los cambios teloméricos con raíces mentales son duraderos, si los mismos patrones serían válidos en otros dolencias cronicas y afecciones, y cuáles serían los efectos de la intervención mental si se ofrecieran en el momento del diagnóstico y el tratamiento, todas las preguntas que ella espera perseguir.

Según un informe publicado por la Harvard Medical School en 2011, 6.3 millones de estadounidenses estaban usando terapias de mente y cuerpo por consejo de médicos convencionales, un número sorprendentemente alto que seguramente ha crecido desde entonces. Aún así, la meditación con receta, especialmente en interés de la salud física, está lejos de ser la norma en la medicina occidental. Y no está claro si los telómeros preservados realmente prolongan la supervivencia en pacientes con dolencias crónicas; o en cualquiera para el caso. Pero la reducción del estrés en interés de la preservación cromosómica, y otros posibles beneficios para la salud, parece una búsqueda que incluso un filósofo dualista del siglo XVII podría respaldar.

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